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2008年02月09日

1 追行

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翻羽翼后

1追行



 東伯淡巳智春の東暦五十六年春は四月、武士である辻勇は東国の大都東慧を離れ、騎馬を以て北方へと向かった。
 北へ向かう事、三十日。景色は荒涼なものにと変わり、人家も見かけなくなり、目的の地である北邊千人浜に至った。
 千人浜。百年ほど前の海神の役の際、守応皇子が旗下の千人と共に、紘土へと渡ったとされる浜だ。旅だったとされる春。晴天で、波は低く、追い風を受けて、大陸には一兵の損失もなくたどり着いたという。その後の皇子の勝利を示したとされる事跡だ。
 同じ四月というのに辻の前に広がる海は荒れては白く泡立つ、空はただ暗く緞帳をかけたとでもいうようだった。
 辻は小さく息を吐いた。
「これも姫の為だ」
 辻が一人北邊へと赴いたのは、東伯の娘である琴姫の為だ。『東伯の琴の響きは鯰並み』と、地震を起こす鯰と同じ調子で語られるほど、勝手気ままに騒がしていると伝えられていた。それが誇張された伝聞であると知るものは少なく、辻もその一人だ。
 辻の知る限り、琴姫はわがままというよりは、猛々しく、男子であればという東伯の嘆きも当然な活発な少女である。時折、怒気を面に出して周りを騒がすこともあるが、十という年を考えれば当然の事だ。
 琴姫は身分を隠して市中を闊歩するのが日課であり、その護衛が辻の役目であった。ある夜の事、琴姫は一人の占い師に出会った。
 その占い師は、琴姫のただならぬ悪運について語り、それを覆らせたくば、北方に至り、女神に逢えというのだ。
 琴姫は一笑に附した。
 だが、その夜以来、琴姫の周りでは、不祥が相次いだ。
 大事にしていた乳母が病にかかり、大切にしていた桜は枯れ、お気にいりの馬は病み細り命を失った。そして、市中を回る際に隠れ家にしていた家が火事となった。
 これだけ重なれば、姫もまた笑ってはいなかった。
 だが、大身の姫なれば、一人、北へ行くことは叶わず、辻にその役目が回ってきたのだ。女神とやらに会って話を聞ければよし、できるものならば自分の前にまで連れて来いと。
 辻には辻の考えもあり、姫のその命に従う事にした。
 女神が何らかの比喩であるのは想像がついた。昴国の軍師橘漣花が『溟の女神』と呼ばれるようにこの地にも傑出した人物がおり女神と呼ばれるのだろうと。そう考え、来る前に調べたが、北邊の文物は東慧には伝わらず、書物に残るのは女神の伝承が一つだけであった。
 『守応皇子が海を渡る際に、日女尊が現れ、海路を守護した。』
 伝説ではあるが、もしかしたら何か解るかもしれない。そう思い伝説の残る千人浜に来たのだ。
 海に近いところの木々はまばらなものだが、北ということもあり、風に押さえ込まれるように小さくゆがんでいた。
 空に朱色が混じり始めた。もう夜が近いのだ。
 昨夜宿を借りた村に戻るには、まるまる馬で一日走らなくてはならない。野宿するところを探さなければいけない。
 辻は辺りを探し始めた。
 漁師の小屋らしきものを見つけた時には既に暗くなったいた。
 馬を近くの樹に縛り、小屋に入った。
 中には囲炉裏があり、部屋の隅には薪が積まれていた。懐から火打ち石を取り出して、薪に火をつけた。風が入ってくる場所を避けて囲炉裏の側に陣取った。
 座っているうちに疲れが出てきたのか体が重い。
 暫くうとうとしたつもりだったが、薪が随分と減っている。辻は薪を囲炉裏にくべた。
 馬が一際高い声を上げた。
 東慧からこの方乗っている馬であったが聞いたことない声だ。
 悲鳴混じりのその声に辻は外に飛び出した。
 馬の姿はなくなっていた。
 馬がいた地面は深くえぐれていた。抉れはないものの海に向かい何かが通った筋のようなものが見えた。
 海から来た何かが馬を襲った。そしてそれは未だここにいる。
 星明かりの微かな光の中では見通せない。
 辻は腰の刀、兼重征泰に手を伸ばした。
 どこかで何かが動いている。目が慣れてきたらそこに仕掛ければ。
 そう思った瞬間、来た。
 海から何かが吹き出してくる。それは砂を吹き飛ばしながら突き刺さる。水の塊だった。
 敵は海だ。
 そう思いながら海から離れる。だが、そう思ったところであの水を飛ばすものから逃れることはできるか疑問だった。
 狙いは海の中のものの位置をつかむことだ。位置をつかめればよし。掴めないにせよ相手の動きを見ることができれば。
 海の中から何かがはい出してくる。それは辻を一気にしとめようというのか大きく潮をまき散らしながら飛び上がった。それは巨大な海月のようなものだった。茶色に透けた体の中で馬が苦しげに動いているのが見えた。
 腰を低くして走ろうとした時、砂のせいで足下が揺らいだ。
 走るのが遅れた。
 星明かりがかげった。
 頭上には巨大な水が迫っていた。
 辻は兼重征泰を抜いた。居合いで放たれた刃は空を斬っていた。
 決して届かぬ間合い。刃は触れていない。
 しかし、水は飛沫となって砕け散り、はい出してきたものも両断していた。馬の体が砂にたたき付けられる。既に命はないのか声一つあげない。
 海月のようなと思った通り、それは水でできていたようで、肉のようなものは見あたらない。
 辻は馬に近寄ると顔を歪めた。
「これは」
 馬は生きている時と変わらぬ姿をしていた。だが、その身は、半ば琥珀と化していた。
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2008年02月14日

2 生鉄

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翻羽翼后

2 生鉄


平地が多い昴国の中では珍しい山の多い羽端の地は、既に雪も溶け、訪れる春を待っていた。その先駆けとなる白い百合の花を手に那賀月歌は山道を歩いていた。
 もう暫くすれば百合の花でいっぱいになる山も、所々雪が残るこの時期、咲いているものはすくない。まだ、寒さが残る中、山が幾重にもなった奥から百合を持ってくることは辛いが、祖母の喜んでくれる顔を思えば苦痛ではなかった。
 百合は今年に入り具合の悪い祖母のための花だった。今まで十になる歌に負けぬほど矍鑠としていた祖母が、年をあけた頃から随分と動かぬようになった。幸い、自ら耕さぬとも、船乗りである歌の父から仕送りがあるから生活に困ることはなかった。
 しかし、身近にいる祖母が弱っていくのを見るのはいいものではない。
 そう考えていると山は終わり、村に続く丘が見える。丘を越えれば後は村まで駆け下りるだけだから、歌は足を早めた。
「何これ」
 村からは黒い煙があがっていた。
 食事時以外、村の煙りがでている事はない。まして黒い煙など見たことはなかった。
 歌は丘を駆け下りた。
 村に近づくに連れて、どこかで声が聞こえた。それは心の中の不安が作り出したものか、村に入るなと強く告げていた。
 しかし、歌は進んだ。
 歩きなれた道なのに一歩一歩進むのが恐かった。
 煙だけしか見えなかったが、近づくに連れ、数件の家に火がついているのが見えた。
 何かあったのだ。そう思いながら歌はできるだけ静かに進んだ。
 火が物を燃やす音を除けば、音という音は消えてしまっていた。
 歌は耐えきれなくなり走り始めた。家には年老いた祖母がいるのだ。
 村の中央に行くと一際大きな火の塊があった。
「こんな」
 それは自分が朝まで住んでいた屋敷だった。
 村で一番の福持ちといわれた屋敷は、大きな火の塊となっていた。
「お婆ちゃん」
 声に答えはない。
 だが、歌にははっきりと見えた。火の中にいる人の形を。
 それは縛られてでもいるのか、動きはするものの自由ではないようだ。
 助けにいかないと
 歌は門から屋敷に飛び込んだ。
 屋敷は歌の思っている以上に念入りに火がつけられたようだ。
 玄関から中に上がり込んだ。煙をすわないようにはうようにして祖母の部屋に向かう。
不思議と火は熱くなかった。
 祖母はいた。
 布団は赤く染まっていた。火の照り返しではなくて祖母の血だった。
「彩火さま」
 祖母の目には自分は映っていないようだった。今ではないどこか遠くを見ている目がはっきりした。
「お婆ちゃん」
「歌、逃げなさい」
「でも」
 祖母は首を横に振った。
「自分の命と私の命、これから長いのはどっちだい?」
「長さなんてしらない。逃げよう。今ならそんなに熱くなかった」
 祖母は小さく頬をゆるめた。
「それは違うんだよ。歌、お前はね選ばれた子なんだよ。どんな火もお前を傷つけることはない」
「どうしてそんな」
 歌は祖母が立ち上がるのを見た。一緒にきてくれると思った歌は気づかなかった。
 祖母が自分を思いっきり押した。その顔には安堵したような笑みが残っている。
「おばあちゃん」
 天井が軋んだ。上を見れば火により立っていられなくなっていた家が崩れようとしている。
「歌、東慧にいきなさい。行けばお前の」
 祖母の声は最後まもで聞こえず、家が崩れる音に飲み込まれた。
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2008年02月20日

3 時合

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翻羽翼后

3時合



 辻は懐紙で刃を拭うと刀を鞘に収めた。
 体が冷たい。濡れた服は容赦なく辻の体から熱を奪っていく。
 辻は小屋に入った。
 先程の化け物。琥珀となった馬。考えることは多かったが、今は目の前の難儀が先だった。服を脱いで、絞る。囲炉裏の横に置いて乾かすつもりだった。潮を浴びた服は乾いたところで真水で洗わねば無駄なのは解っていた。真水は竹筒に入れてある水だけだ。
 明日はどこか川を見つけなくてはいけない。
 足音が遠くでした。砂を踏む音は少しづつ近くなってくる。もともとの小屋の持ち主かもしれないが、先程の事もある。辻は刀を手元に引き寄せた。
「誰かいるんですか」
 童の声だった。
「入りますよ」
 戸を開き入ってきたのはきれいな童だった。男女ともつかない美しいきれいな顔だった。ただのきれいな童ではないのは、その格好を見れば明らかだ。
 きれいな光沢を持った絹の狩衣は東慧でも見ないような質のいいものだし、腰にある刀も仕立てからして、そのあたりのものが持っているものではない。
「武家の方と思いますが、わざわざこんなところまで。やはり青鸞王の事跡を尋ねられてですか?」
「武士なのはあっている。辻という。ここは青鸞王の事跡なのはしっているが、女神を訪ねてきたんだが、伝がなくてな。心当たりがあれば教えてもらえないか?」
 童は小さく笑みを浮かべた。
 辻は自分の格好の間抜けな事を思い出した。そのような格好でこうして真顔で女神など話していれば、目の前の童が笑うのを当然だろう。
「ここにずっといらっしゃったんですか?」
 辻は頷いた。
「よくご無事でしたね。あれとお会いになられました?」
 童が知る程度にはあれは知られている物らしい。
「あの化け物か?」
「ええ。ということは撃退されたんですね」
 童は関心したようにいうと、小屋の中を見回した。
「ところで、このまま一夜を明かされますか?」
「他に場所もないのでな」
「まあ、ここで話しているのも何ですから、どうぞ。家においでください。あばらやですが、広い家に家僕と二人ですので、辻さま一人なら何迷惑にもなりませんから」
 辻は頷いた。
 濡れていなかった鹿革の長羽織を身につけた。
「すぐですから」
 そう童はいうが見たところこの辺りには家のようなものはなかった。
 外に出れば小舟が一艘、砂浜にあがっている。馬の姿はなくなっていたが、落ちた時にこぼれた血が砂に残っている。
 まだ何かあるな。
 辻は闇の中に目を向けたが見える物はない。
「こちらです」
 童はさっさと小舟に乗って、櫂をとった。
「どうぞ」
 辻は小舟にとった。見かけより童は力があるようで櫂で砂を押すと、小舟はすぐさま海に出た。
「少し寒いかもしれませんがすぐですから」
 櫂をとりながら童は調子よく腕を動かす。小舟は水の流れに乗ったようで、早く進む。
 辻には見えなかったが、砂浜の向こう側は崖のようになっており、そちらには狭いながら平地があった。
小さな船着き場があり、童はそこに小舟をつけた。
「降りてください」
 辻は言われるままに降りた。童は小舟を持つと軽く引っ張り上げて、船着き場に転がした。
「こちらです」
 平地には畑が作られていて、その向こうには石垣が作られている。
「そこが家です」
 石垣の向こうには軒の低いが、屋敷といっていい大きな家が隠れていた。木と石で作られていて、今では見かけない形で、随分と古いのは解る。
「ここは青鸞王、当時は守応皇子でらっしゃいましたけど、お泊まりになったんですよ。今でこそ、廃れてしまいましたが、昔、この辺りは琥珀がとても商いされていて」
「琥珀が」
 先程の琥珀めいたものになってしまった馬を辻は思い出した。
「さっきのことだが」
「まず中へ」
 童は中に入っていく。
 そうすると皺に顔を埋もれたような大柄な老人が寄ってくる。頭は短く刈られていて、白さが目立つ。
「お帰りなさいませ玄鷹さま」
「ただいま。こちらは、お客人だ。浜で難儀されていたのでお連れした。風呂の用意をしておいてくれ。あと、適当に服があれば。僕のだと無理だけれど、爺の若い頃のものなら着れると思うんだ」
「どうぞこちらに」
 爺は辻を案内するように手を差し出した。
「では世話になる」
 家の中は外から思ったよりも天井が高い。
「もうしわけありませんが、先に湯屋にいっていただいてよろしいですか。中に入られるよりよいと思いますので」
 爺は玄関を降りると、先に立って歩き始めた。
「いってきてください」
 童にもいわれ、辻は歩き始めた。庭の端からは白い湯気が立つ小屋が見えた。
「この辺りは所々に温泉がございまして、少し先で湧き出しているものをここまで流しているのです」
「それはすばらしいな」
 小屋の中に入ると籠が置いてある。
「こちらでどうぞ。ああ、この辺りの湯は塩を含んでおりますので、鉄のものは運ばぬほうがよいですぞ」
「ありがとう」
 そもそも湯に武器を持っていく物はいないだろう。と考えてから辻はあっさり服を脱ぎ、中に入った。
 露天になった岩風呂だった。
 辻は身を固くした。入るまで気づかなかったが湯気の中で、先客がいた。
 長い髪をしているから女と一瞬思ったが、その肩は鍛えられていて引き締まっている。無駄がない鍛えられた男の肩だ。
「いい夜だね」
 男は辻を見ると、白い歯を見せて笑った。
 
posted by 作者 at 20:36 | Comment(0) | TrackBack(0) | 翻羽翼后| edit

2008年02月23日

4 火眷

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翻羽翼后

4火眷


 屋敷は崩れていた。燃え、柱を失い屋根の重みに耐えきれなかったのだ。
 歌の周りには隙間ができていた。周りにはまだくすぶっている家だったものがある。
「おばあちゃん」
 今までならありふれていた答えはなく、沈黙だけが答えた。歌は祖母を探し家の残骸に手を伸ばした。近づけばそれは残骸などではなかった。背を刻んだ柱、沢山の人形を飾った棚、毎日の食事を共にした卓。そうした思い出の欠片だった。
「お前か」
 鋭い声におどろいてふりかえると男と思われる姿がある。男は火の中にありながら、まったく苦痛を感じないようで、歌に向かい近づいてくる。
「南家彩歌、朱雀の旗の下に降るのならばよし、降らぬのなら誅する」
 男が何をいっているかは分からない。分かるのは、ただ目の前の存在が村に火をかけたということだ。
「どうしてこんな事をしたの」
 男は掌を歌に向けた。掌の中には陽炎が踊っていた。
「焔弾」
 男の手から炎が走った。それはまっすぐに歌に向かってくる。
 炎は歌を掠め、背後の梁の残骸に触れると燃え広がり一気に燃やし尽くした。
「目はいいようだな」
 今のは何だろう。
 ぼんやりと頭に霞がかかったようだ。恐怖ではなく、むしろ他人事のように思えているのだ。
 あの炎なら火付けなどしなくても村を燃やす事など簡単な事だったろう。
 簡単。
 そうだ。自分も簡単に殺されてしまう。
「次は終わりだ」
 掌がまだ向けられている。
「炎弾」
 早くてよけれない。
 そのままでいい。ただ、その動きを目で見て。
「ぬ」
 驚いている声がした。炎は歌の周りで散っていた。
「火を友とする、火眷の血脈。まぎれもなく南家の血統だな。降る気はないか?」
 術師の問いかけには応えてはいけない。それが言質となって、力を落とすから
「少しは術師としての教えを受けているようだな。だが、これでどうだ」
 男の手が宙を舞うように動く。それに従って奇妙な文様が宙に浮かび上がる。
「祝融煌」
 走り込んであの模様を手で乱しなさい
 歌は言われた通り模様に手をぶつけるとめちゃくちゃに手を動かした。模様は細かく散って消え去った。
「二位の火も食らうのか。ならこれでどうだ」
 男は歌から走って離れた。男の口から意味の分からぬ言葉と共に両手が突き出される。
「朱炎駆」
 赤い炎の馬が現れる。馬の周りには陽炎が生じて、歪んで見える。馬の蹄の下の土が焦げついているのが見える。
 炎の馬は駆け抜けた。巨大な炎が歌に向かい走り、急速に移動する炎に空気が引き裂かれ、暴風が共に走る。
 炎が歌を通り過ぎていく。後からくる台風の如き風量に、歌の体は大きくはじき飛ばされた。
 地面に向かい叩きつけられた。どこをぶつけたかわからないくらい体が痛い。目がくらみ、涙が流れてくる。だが、その涙も周りの熱さの為か直ぐに蒸発する。でも、体中は奇妙なくらい生気が溢れていた。血の中を火が混じって流れるようだ。
「朱炎駆でも、消し炭にならずにいきているとは。だが、もう一度くらえ」
 男は再び両手を突き出した。
「朱炎駆」
 手をあげて。そして叫びなさい。
 歌は両手をあげた。
「炎帝燿伐」
歌の指先に炎が宿る。それは燃え上がるように膨れあがると形を変え、巨大な斧を思わせる形をとる。斧は周りに花びらを思わせる炎を散らしていく。
「七位だと」
 駆けてきた炎の馬に斧が触れた。馬は斧に触れると炎の勢いが弱まり小さくなっていく。それに伴い斧はより巨大になっていく。 
 斧そのものの持つ破壊の力に流されるように、歌は両手を振り下ろした。
 馬は斧の持つ力に消え去った。そして斧の振り下ろした地面は溶け、巨大な穴を開けている。先程の火事が涼しく見えるほど、周りは赤く染まっていた。
 歌ははじめて気づいた。自分もまた目の前の男同様これだけの炎に囲まれながら、何の痛みも感じていないことに。
「くっ」
 男は怯みはしたようだがまだ戦意は捨てていないようだ。
「さすがは南家の直系だ。こちらの非礼を詫びよう。都にくる気はないか?」
「昴都へ?」
「あんなでかいだけの田舎町と一緒にするな。帝のおわす祥環だ」
 自分の住む昴国が、海の向こうに住む帝に従っているのが知っていた。
「どうして?」
「自分が何者かしらないのか?」
「那賀月歌」
「違う。お前は南家彩歌。守応皇子と南家彩火の間の一粒種だ」
「お父さんとお母さん」
「何もしらずにいたのか、なら一緒にいこう。都にいけば、天孫たるものは栄光を手にする。もうここには何もないだろ」
 ここには全てがあった。何もなくしたのはこの目の前の男のためだ。
 斧は消えてしまった。
「ふざけないで」
「どちらにせよもう遅い」
 赤だけで彩られていた世界に黒い点が姿を見せた。男と同じ姿をした集団だった。
「この数ならいかに七位の炎でも抗しきれまい」
 男の背後に集団は立った。歌は逃げ場を探そうとあたりを見たが、男たちの数は多い。
 各が開いた手には少なからず陽炎が見えた。ただ一人だけ、手に刃と思われる鋭い光がある。
「その通りです。素直に抵抗を止めてください」
 淡々とした声だった。
 集団の一人が剣を抜いて男の首に刃を向けている。
「何者だ」
 そういわれ頭巾をとった顔はまだ若い。官吏によくある線の細さを感じさせる顔だが、船乗りのようによく日焼けしている。
「この地を任せられております驍ともうします。昴主の名においてあなたの行為を止めます」
「我らは帝の命において動いている。属国の命など従わぬ」
「昴主は帝より紘土の安寧を預かっております。同じ主君の命ならばそこに上下はありません」
「一人では無駄だぞ。火はきかん。男もろとも焔弾で撃ち殺してしまえ」
 驍と男に掌が向けられた。
 止めなくてはいけないと思った歌の耳元で風が吹いた。風の中で声がした。
「御曹司は俺が守るから心配すんな」
 焔弾が放たれた。
 不意に吹いた突風が焔弾を散らした。
「術師か」
「ばれたみたいだぜ。どうする?」
「是非もない」
「了解」
 驍は剣で男を殴りつけた。男は倒れ動かない。驍はそのまま歌に近づく。
「一緒にくるんだ」
「でも」
 村の人たちは置き去りになる。
「大丈夫だ」
 歌は頷いた。
 焔弾が歌と驍に迫ってきている。
「鴻」
 歌は自分を包む風を感じた。焔弾の軌跡がずれ、何もない地面を焦がすだけだ。
 四頭だての馬車が走ってくる。驍は歌と男を抱き上げた。身を堅くする歌に驍は呟く。
「行くぞ」
 馬車は二人が乗ると、一際高い鞭の音が響く。馬車の速度が速まった。
 逃げる馬車に向かい焔弾が向けられるが、先程のような風が散らしていく。
 歌の目から故郷は見る間に遠くなっていった。
posted by 作者 at 12:49 | Comment(0) | TrackBack(0) | 翻羽翼后| edit

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